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考古中国科学家在琥珀中发现带羽毛的恐龙尾

发布时间:2021-10-06 18:40
大多数古生物学家都是从地下挖掘史前遗骨,邢立达却在缅甸的琥珀市场上寻找着化石的踪迹。2015年,他有了一个了不起的发现:在看似像一块金色玻璃的东西里封存着一段有羽毛的恐龙尾部。 除了原始羽毛,这块9900万年前的琥珀还将软组织和8节完整的椎骨保存了下来。尾骨显示该标本来自一只恐龙,而非史前鸟类,还让研究者得以更加深入地了解羽毛的演进。 “这是首次在琥珀中发现恐龙的骨胳物质,”北京中国地质大学的古生物学家邢立达在电子邮件中表示。周二,他和同事在《当代生物学》(Current Biology)期刊上发表了他们的研究成果。 经过CT扫描和显微分析,邢立达及其同事意识到这些羽毛并不属于一只鸟,因为该标本的尾椎没像现代鸟类那样结合成杆状。这些羽毛极有可能属于一只年幼的非鸟兽脚类恐龙,意即样子更接近伶盗龙或者暴龙,而非现代鸟类。据推测,它的大小或许跟一只麻雀相仿。 这只小恐龙死后,尸体极有可能被裹在树脂里。树脂是树木为防御昆虫侵袭而分泌的物质,变干后呈塑料状,可以留存成百上千万年。 透过显微镜观察恐龙尾部羽毛的小羽枝。这条恐龙尾巴被封存在琥珀内。 Ryan McKellar/Royal Saskatchewan Museum “树脂从树干侧面流出后,就好像一个富于粘性的大陷阱,等待着自投罗网的任何东西,”该论文作者之一、加拿大萨斯喀彻温省皇家博物馆(Royal Saskatchewan Museum)的古生物学家瑞安·麦凯勒(Ryan McKellar)说。“等到新流出的树脂落到原有树脂顶上,它就会被封存起来。” 邢立达发现了这块琥珀以后,将其送到了身为琥珀专家的麦凯勒手中,以便对标本做进一步研究。 “当它来到我的案头时,我深受震撼,”麦凯勒说。“这种东西会让你觉得,‘哇,把一只活生生的恐龙握在手中,差不多就是这种感觉了吧。’” 麦凯勒使用高倍显微镜记录下了琥珀的图像。他发现羽毛腹面呈白色,背面则呈栗棕色。但最让他感兴趣的并不是色彩。 “我们在这个标本中看到的羽毛结构曾经让我极为困惑,”他说。 大多数现代鸟类的羽毛都有被称为羽轴的中心轴;想想鹅毛笔的墨水杆吧。沿着羽轴伸展开去的较小的杆状物叫做羽枝,沿着羽枝伸展开去的更小的细丝则叫小羽枝。但这件标本没有羽轴,带状尾巴上只有羽枝和小羽枝。 “它们毛茸茸的,没那么光滑,”麦凯勒博士说。“这就帮助我们形成了对现代鸟类羽毛的演进的认识,并为我们提供了一个窥探恐龙面貌的难得机会,还有可能帮助我们探寻白垩纪中期的羽毛是什么样子。” 该发现表明,羽毛中的羽枝和小羽枝是先于羽轴进化出来的。这就很有趣了,因为羽轴似乎有助于飞行。拥有更为原始的羽毛的恐龙,当初可能将其用于调节身体温度、伪装和发出视觉信号,而非辅助飞行。 “这是一件令人惊叹的标本,”美国自然历史博物馆(American Museum of Natural History)的古生物学家马克·诺雷尔(Mark Norell)说。并未参与该研究的诺雷尔还表示,鉴于羽毛是和那些椎骨一起被发现的,毫无疑问它们属于一只非鸟兽脚类恐龙,而非史前鸟类。“这是我们以前没有见过的一种新的羽毛类型。”

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